Lunatic Express (1)

Il y a quelques jours, j’ai visité le Railway museum de Nairobi. Situé tout près de la gare centrale, il vaut vraiment le déplacement, pour ses vieilles locomotives d’abord,  mais aussi et surtout parce qu’il témoigne de l’incroyable épopée que fut la construction de la ligne Mombasa-Ouganda.

 

 

La construction débute à la toute fin du 19e, en 1896. Pour la Grande-Bretagne, puissance coloniale, il s’agit avant tout de désenclaver l’Ouganda pour pouvoir exploiter ses richesses, minières notamment. Une voie ferrée vers le port de Mombasa apparaît comme la solution idéale. Mais le tracé est long, semé d’obstacles, l’investissement pharonique: le projet se heurte donc à l’hostilité de plusieurs députés britanniques. L’un d’eux le qualifiera de « Lunatic line » (ligne insensée), dans un poème satirique:

« What is the use of it, none can conjecture,

What it will carry, there’s none can define,

And in spite of George Curzon’s* superior lecture,

It is clearly naught but a lunatic line. »

* le ministre des Affaires étrangères de l’époque

Bien trouvée, l’expression fait flores, le train sera dès lors surnommé le « Lunatic Express ».

Qu’importe les critiques, le gouvernement passe outre. Pour construire la voie ferrée, il fait venir des travailleurs indiens, Sikhs pour la plupart, et adopte le standard déjà expérimenté en Inde, la voie d’un mètre de large. Aucune machine, tous les rails sont posés à la main.

Le coup d’envoi du chantier est donné à Mombasa fin mai. Et très vite un premier obstacle: il faut franchir le bras de mer qui sépare l’île de Mombasa de la terre ferme. Faute de matériaux adéquats,  huit mois seront nécessaires pour construire un pont temporaire. Un an après la pose du premier rail, seuls 36 kilomètres de voie ont été construits. Le chantier a pris un très gros retard.

Prochain épisode: les lions mangeurs-d’homme de Tsavo

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